Специальное Олимпийское движение зародилось в Чикаго в 1968 году по инициативе Юнис Кеннеди Шрайвер, сестры президента США Джона Кеннеди. В 1963 году Юнис и ее супруг Сарджент Шрайвер решили изменить положение людей, которые считались в обществе лишними. Супруги приспособили свой в дом в Мэриленде под спортивный дневной лагерь для детей и взрослых с задержкой умственного развития, чтобы изучать их способности. Первые результаты работы с такими людьми показали, насколько те нуждаются в заботе, как при поддержке и терпеливом обучении раскрывается их внутренний потенциал. Люди с задержкой умственного развития оказались намного способнее в различных видах спорта и физической культуры, чем думали специалисты того времени. Так, благодаря этим занятиям в июле 1968 года на Военном поле в Чикаго состоялись первые Международные Специальные Олимпийские игры. В декабре того же года была создана благотворительная организация – Специальная Олимпиада. За 50 лет работы организации участниками специального олимпийского движения стали более 3 миллионов человек из 180 стран мира. До 1989 года игры проводились исключительно в США. Затем игры стали принимать другие страны. Сегодня Special Olympics International – международная организация, занимающаяся вопросами подготовки спортивных мероприятий для лиц с умственными отклонениями. Special Olympics International является основным организатором Всемирной Специальной Олимпиады (Special Olympics World Games), которая проводится каждые 4 года зимой и летом.

В 2019 году Специальная Олимпиада России отмечает 20-летие с момента создания. В 1999 году Министерство юстиции РФ зарегистрировало общероссийскую общественную благотворительную организацию помощи инвалидам с умственными нарушениями. Ее основная задача заключается в том, чтобы посредством физической культуры и спорта помогать людям с ментальными особенностями в их адаптации к полноценной жизни. Участниками Специальной Олимпиады являются дети и взрослые с нарушением интеллектуального развития. Движение активно развивается в России, получая поддержку со стороны Министерства спорта России, благотворителей, политиков, звезд спорта и шоу-бизнеса. Впрочем, еще за пять лет до регистрации общероссийской организации ее ячейки стали функционировать в нескольких городах. Первые звенья были созданы в Ленинграде и Москве, в Волгограде, Смоленске, Воронеже и в Марий-Эл. Общее количество атлетов-участников движения не превышало трех тысяч человек. Сегодня отделения Специальной Олимпиады представлены более чем в 60 субъектах России, а деятельность по популяризации этого движения в стране становится все активнее. В настоящее время количество атлетов Специальной Олимпиады России превысило 120 тысяч человек. Многочисленные тренеры, педагоги, медицинские работники и волонтеры помогают движению развиваться.